Le codex de Berlin

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Peu de gens s’imaginent que les découvertes de papyrus du siècle dernier faisaient référence à Mithra. Nous ne parlons pas ici de l'utilisation du nom de Mithra dans les Papyrus magiques grecs, où l'une des incantations reçut même le nom de « liturgie de Mithra » par un malheureux écrivain du nom de Dieterich. Le malheureux Dieterich a consacré son livre au grand Franz Cumont, mais Cumont a toujours refusé d'être d'accord avec Dieterich sur le fait que le texte était Mithraïque.


Mais il existe deux papyrus qui semblent inévitablement liés aux rituels d'initiation du culte. Le premier des papyrus est le papyrus Berolinensis n°21196. C'est un objet qui tient dans le creux de la main, ne fait que 8,5 centimètres de large sur 7 de long. Précieusement conservé dans la section égyptienne des Musées d'Etat de Berlin, il date du IVe siècle de notre ère et aurait été trouvé à l'occasion de fouilles menées à Hermopolis (El-Ashmounein) en 1906. Il se compose de fragments d'une seule feuille de papyrus provenant d'un codex. Il a été publié en 1992 par feu William Brashear.

Ce qu'il représente est longtemps demeuré une énigme, jusqu'à ce que William Brashear, décédé en 2000, ne trouve une explication. William Brashear, un chercheur d’origine américaine, a mené une grande partie de ses recherches à Berlin et il l’a étudié en profondeur dans les années 1990. Le document semble impliquer des questions et des réponses et, selon lui, c’est peut-être un catéchisme préparatoire à une initiation. Il y a mention d'un pater – le septième degré d'initiation dans les mystères; de la nuit comme étant le moment d’une cérémonie, de mettre une ceinture ou une ceinture avec 4 glands, de porter du linge, de s'occuper de quelque chose de pointu et de quelque chose de chaud ou de froid, et il est fait mention d’un repas. La ligne 9 du deuxième côté fait référence à « devenir un lion ». Le grade de Lion ne se trouve que dans le culte de Mithra, une religion à mystères venue de Perse, dont on ne connaît pas grand-chose à part les centaines de temples souterrains qu'elle a disséminés de l'Angleterre à la Syrie, dans lesquels ont été retrouvés des autels, frises et sculptures représentant un jeune homme en train de tuer un taureau. La référence au lion associe carrément le papyrus à ce culte.

« Si le christianisme eût été arrêté dans sa croissance par quelque maladie mortelle, le monde eût été mithriaste. »

Le papyrus serait une sorte de mémento présenté sous forme de questions/réponses. Le formulaire préciserait à chaque fois ce que doit dire le candidat interrogé lors d’une initiation ou une épreuve. Il comporte des références à des lions et à un père, et l'une des questions pourrait être : « Pourquoi es-tu devenu lion ? ». Le seul culte comportant le grade de lion est celui de Mithra, d'où l'hypothèse formulée par William Brashear. Ce bout de document constituerait donc l'unique texte liturgique d'un culte mystérieux dont l'écrivain Ernest Renan disait : « Si le christianisme eût été arrêté dans sa croissance par quelque maladie mortelle, le monde eût été mithriaste. » De cette lointaine religion qui s'est épanouie pendant les cinq premiers siècles de notre ère, alors que le christianisme n'en était qu'à ses balbutiements, il ne nous reste aujourd'hui qu'une trace infime : la coutume de célébrer le 25 décembre.

Le deuxième papyrus appartient au 3ème siècle. Il a été publié par Vittorio Bartoletti en deux parties. Il fait référence à des tiges, indiquant des éléments astraux ou astrologiques, et il y a aussi le mot καυτοπαυ, le nom de la divinité ancillaire dans les temples de Mithra. Il y a aussi une référence intéressante à Serapis. La suggestion est que c'est un serment.

Tout cela nous laisse nous demander s’il y avait des mithriastes en Egypte, et si oui, où ?


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