Les banshees

Banshee
Une banshee est l'un des nombreux esprits du folklore irlandais et écossais. Les banshees sont courantes dans les histoires folkloriques irlandaises et écossaises et jouissent du même statut mythique en Irlande que les fées et les lutins.

La conception moderne d'une banshee en tant qu'esprit féminin grotesque et en colère qui vole dans les airs la nuit, terrifiant les gens avec ses cris est quelque chose d'un peu trompeur. Les habitants d'Irlande et d'Écosse considèrent la banshee plutôt comme un présage de mort et un messager de l'au-delà qui comparaîtrait et se lamenterait sous les fenêtres d'une maison où une personne est sur le point de mourir.

De tels récits indiquent la croyance dans le monde des esprits et l'existence d'êtres spirituels, qu'il s'agisse d'esprits de personnes décédées jeunes ou d'êtres entièrement d'origine spirituelle, capables de communiquer avec des êtres humains.


Le mot banshee provient de la contraction de l'irlandais bean sídhe (ou bean sí) qui signifie une fée. Les banshees font ainsi partie du peuple des Aes Sidhe, c'est à dire le peuple des habitants du sidh. La version écossaise est une Bean Nighe qui est une laveuse féérique. Elle correspondrait dans ce sens au Morrigan dont la forme la plus commune était celle d'une vieille femme sur les rives d'une rivière, lavant les vêtements des hommes qui allaient mourir à la bataille.

La sorcière des dessins animés

La sorcière ratatinée aux longs cheveux blancs mal coiffés, vêtue d'une tunique funéraire, n'est qu'une des nombreuses formes sous lesquelles une banshee peut apparaître, bien que ce soit la forme la plus courante de la créature. C'est tout à fait de cette façon qu'on représente les sorcières dans les dessins animés. Celles-ci seraient donc en réalité des banshees.

Mais la banshee peut tout aussi bien prendre l'apparence d'une belle jeune femme ; cependant son cri sera toujours reconnaissable et compris comme annonçant la mort.

La sorcière peut apparaître comme une laveuse, lavant les vêtements ou l'armure tachés de sang d'une personne sur le point de mourir au combat. C'est le Morrigan des légendes.

Quel que soit son âge, elle est presque toujours décrite comme ayant les cheveux longs et vêtue de longues robes de la même couleur.

Le cri caractéristique de la Banshee

La caractéristique la plus distinctive de la banshee est son cri. Il a été décrit différemment, d'un faible gémissement à un grand cri. Le plus souvent, on dit que ce sont des lamentations fortes et tristes qui n'ont pas surpris, mais ont attristé ceux qui l'ont entendu. Le cri de la banshee a toujours été compris comme annonçant la mort.

On pourrait éventuellement comparer le cri de la Banshee au chant des sirènes (qui est en réalité une lamentation). C'est d'autant plus comparable qu'à l'origine, les banshees se contentaient de chanter une chanson funèbre ou une chansons triste. Ce n'est que plus tard dans l'histoire que ces chants furent transformés en lamentation ou en cri lugubre.

La Bean Nighe écossaise

La Bean Nighe d'Ecosse correspond à la banshee irlandaise à quelques différences près. Selon John Gregorson Campbell, un folkloriste travaillant en Écosse dans la seconde moitié du XIXe siècle et dont les travaux ont été publiés à titre posthume en 1900 et 1902, la bean shìth serait n'importe qu'elle femme de l'autre monde alors que la bean nighe serait une femme particulière de l'au-delà.

Dans certains récits, la bean nighe écossaise est décrite comme ayant une seule narine, une grosse dent saillante, des pieds palmés, de longs seins pendants et un vêtement habillé de vert. En tant que « Laveuse » elle erre près de ruisseaux déserts où elle lave le sang des vêtements funéraires de ceux qui vont mourir. On dit que Mnathan Nighe (le pluriel de bean nighe ) est l’esprit des femmes qui sont mortes en couches et qui sont condamnées à faire ce travail jusqu’au jour où leur vie se serait normalement terminée. Une mortelle qui a l'audace de se faufiler à côté d'elle pendant qu'elle se lave et se suce le sein peut prétendre être son enfant adoptif et ainsi obtenir un vœu de sa part.

Dans l’ancienne épopée celtique, Le cycle de l’Ulster, on voit la Morrígan (une déesse de la guerre celtique) dans le rôle d’une bean nighe (à moins que ce soit l'inverse). Lorsque le héros Cúchulainn se rend à la guerre, il rencontre le Morrígan comme une sorcière lavant son armure sanglante dans un gué. De ce présage, il réalise que cette bataille sera la dernière.

Quelle est l'origine des premières banshees ?

La banshee est apparue pour la première fois dans de très vieilles légendes gaéliques. Lorsque plusieurs banshees sont apparus à la fois, cela indiquait la mort de quelqu'un d'important ou de saint.

Traditionnellement, à la mort d’un citoyen d’un village irlandais, une femme chantait une plainte lors de ses funérailles. La musique à cette époque était souvent liée aux esprits et aux fées supposés habiter dans les bois. Il est dit qu’une femme féerique commençait parfois à chanter une litanie funèbre avant que la nouvelle de la mort d’une personne décédée très loin n’ait atteint sa famille. Ainsi, par les lamentations de cette banshee, on était informés de la mort d'un être cher et on pouvait s'y préparer psychiquement en attendant que la nouvelle n'arrive et qu'on sache de qui il s'agissait.

Selon la légende, les six familles remarquables d' Irlande – les O'Neill, les O'Donnells, les O'Connors, les O'Learys, les O'Tools et les O'Connaghs – avaient chacune un esprit de femme qui servait à l'annonce de la mort. Après avoir fait preuve de prévoyance, elle comparaissait avant la mort en pleurant. On croyait que la banshee chantait une chanson triste parce qu'elle était une amie de la famille.

L'évolution des banshees au fil du temps

Lorsque les récits oraux ont été traduits pour la première fois en anglais, une distinction a été introduite entre la banshee et les autres fées, qui ne semble pas exister dans les récits sous leurs formes gaéliques originales (irlandaise ou écossaise). On peut ainsi dire que la banshee est devenue une fée spécifique pour annoncer la mort, en comparaisons aux autres fées et sorcières. La plainte funèbre est devenue un cri ou un gémissement lugubre par lequel la mort est annoncée. Dans ces récits, entendre le cri de la banshee venait à prédire une mort dans la famille et voir la banshee annonçait sa propre mort.

Pourtant, la banshee fait toujours partie d'une poignée de créatures mythiques qui, bien que largement connues sur une zone géographique diverse, ne sont généralement pas vues en dehors du folklore. Les traditions orales gaéliques transmises depuis des siècles, écrites seulement au cours des cinq derniers siècles, sont le lieu le plus fréquent pour trouver la banshee, comme le XIVe siècle, Chogaidh Gaeil, Gall. Ces traditions ont changé au fil du temps pour inclure des poèmes, des comptines et des superstitions qui ont perduré jusqu'au XXe siècle, bien que la croyance réelle en de telles créatures soit au mieux rare.

Aujourd'hui, les meilleurs endroits pour trouver des histoires de banshees sont les anthologies des traditions irlandaise et écossaise. Certains auteurs contemporains, tels que Terry Pratchett dans le roman Reaper Man, utilisent des banshees, mais dans l’ensemble, la banshee n’est pas utilisée fréquemment dans la littérature ou dans les arts. Certaines activités de pop-culture, telles que les jeux de rôle et les jeux vidéo, incluent la banshee parmi leurs créatures mythiques.

De nos jours les banshees sont le plus souvent représentées par une vieille sorcière ratatinée aux longs cheveux mal peignés et vêtue de haillons. On les voit voler la nuit à la lueur de la lune sur un balai.


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Cet article a été mis à jour pour la dernière fois le , il y a moins d'un an.