L'ordalie au sein du système juridique européen

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Ce qu'il faut retenir de cette histoire vraie est la preuve que rien ne peut empêcher les hommes de croire que le mal est parmi eux. Même la religion et les pratiques de justice quelles qu'elles soient ne peuvent dissiper les croyances d'une foule exhortée qui cherche un coupable à tout prix.

Dans un cas de justice il faut parfois prendre la parole d'un accusé ou d'un témoin pour vraie. Mais si deux hommes disent des choses différentes, alors quoi faire ? Aujourd’hui, nous nous en remettons aux juges pour décider – de « juger » l’affaire. C'est ce qu'ils font. Au début de la période médiévale, il existait une autre solution : l'ordalie.


La quête de justice pénale est semée d'incertitude. Le défendeur a-t-il commis le crime ou est-il victime de circonstances incriminantes ? Est-il coupable, ou a-t-il été accusé par un procureur trop zélé ? Les seuls à savoir avec certitude si un accusé est coupable ou innocent sont lui-même et Dieu. Demander à l'accusé de nous dire la vérité est généralement inutile : les aveux spontanés des coupables sont rares et bien souvent ils mentent. Mais si nous pouvions demander à Dieu de nous le dire à sa place ?

Pendant plus de 400 ans, du neuvième au début du XIIIe siècle, c’est exactement ce que les Européens ont fait. Dans les affaires pénales difficiles et particulièrement les affaires de sorcellerie, lorsque les preuves « ordinaires » faisaient défaut, les systèmes juridiques demandaient à Dieu de les informer sur le statut criminel ou innocent des accusés. La méthode de leur demande était l'ordalie.

Il y en avait essentiellement deux sortes de supplices : l'épreuve du fer chaud et l'épreuve de l'eau.


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